Tienen huevo. Las pinturas de los grandes maestros renacentistas.

La Virgen del calvel, obra de Leonardo da Vinci.
La Virgen del clavel, obra temprana de Leonardo da Vinci muestra evidencias de arrugamiento de la pintura por ausencia de yema de huevo. Fotografía: montaje de Newspresso con imágenes de Wikipedia y Nature Communications.

El color domina nuestras vidas. Aunque tenemos cinco sentidos, para la mayoría de nosotras y nosotros, la vista es el sentido dominante y el que más información le provee a nuestros cerebros sobre el ambiente en el que estamos y nos ayuda a navegar y tomar decisiones.

Una digresión colorida

Los seres humanos podemos percibir millones de colores. El número exacto es difícil de cuantificar, pero se cree que ronda los 10 millones de tonos particulares. No obstante, nuestros ojos no son para nada los más complejos de la naturaleza. El premio se lo lleva el camarón mantis, que es capaz de percibir una amplia gama de colores más allá del espectro visible de los humanos. Mientras que nosotros tenemos tres tipos de células fotorreceptoras en los ojos para percibir los colores, los camarones mantis tienen hasta dieciséis, lo que les permiten detectar la luz ultravioleta, visible y polarizada.

Nuestra pasión por el color se traslada al arte y se facilita enormemente debido a la disponibilidad de materiales baratos que tenemos a mano: témperas, crayolas, ¡cajas de Prismacolor de 24, 36, 120 colores! Y ni hablemos de la disponibilidad de colores en el arte digital. Solamente teniendo en cuenta los códigos hexadecimales de colores —usados en diseño gráfico y de páginas web— hay un total de 16 777 216 de códigos.

Los grandes maestros y el huevo

Esta abundancia no la tenían los grandes maestros como Leonardo da Vinci, Sandro Boticelli, Johannes Vermeer o tantos otros. En sus talleres no solamente tenían que crear sus obras, sino también fabricar sus propios colores. Para ello debían moler pigmentos naturales hasta obtener un polvo y luego mezclarlos con un aglutinante, usualmente aceite de linaza o yema de huevo. El pigmento podía provenir de una minerales, plantas e incluso insectos. Estos pigmentos a menudo eran costosos y difíciles de obtener, por lo que los artistas elegían cuidadosamente los colores que necesitaban para sus obras. Por ejemplo, el azul ultramarino se hacía moliendo lapislázuli, el cual era más caro que el oro.

Si bien era sabido que los artistas más famosos utilizaban un tipo especial de pintura hecha con una mezcla de aceites y proteínas, no era claro cómo o por qué lo hacían. Pues bien, un estudio publicado esta semana en Nature Communications demostró la importancia del uso de proteínas, como la yema de huevo, sobre la calidad de la pintura y sus efectos sobre los lienzos.

Las investigadoras no sólo analizaron muestras de pintura para demostrar la presencia de yema de huevo, también replicaron la técnica de preparación de las pinturas. Experimentaron con dos colores —blanco plomo y azul ultramarino— a los cuales les agregaron diferentes cantidades y tipos de aglutinadores como aceite de linaza, yema de huevo y agua destilada. Al ajustar la cantidad de proteína de la pintura, lograron hacerla más o menos espesa, lo que influye en su aspecto sobre el lienzo. También controlaron la rapidez con que se seca y su resistencia a daños causados, por ejemplo, por la humedad. Una cosa interesante que descubrieron es que la yema de huevo ayuda a que la pintura dure más tiempo al demorar el proceso de secado y formación de grietas. Esto se debe a que el huevo actúa como antioxidante, es decir, impide que la pintura reaccione con el oxígeno y se descomponga a lo largo el tiempo.

La pintura al óleo crea colores más intensos, permite transiciones de color muy suaves y se seca mucho menos rápido, por lo que puede utilizarse varios días después de su preparación. Sin embargo, los óleos también tienen inconvenientes, como ser más susceptible al oscurecimiento del color y a los daños causados por la exposición a la luz. Esto es algo que los maestros sabían y hacían deliberadamente para que sus colores reflejaran de la manera más fiel posible su intención creativa en los lienzos.

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